Boro – en tøff nøtt

Overgangen fra Champions League-fotball til mer hverdagslig Premier League-ditto, går sjelden smertefritt. Lørdag står attpåtil Middlesbrough på motsatt banehalvdel, en klubb SAFs rødtrøyer tradisjonelt sliter mot. OPPDATERT!

Statistikken over de ti siste innbyrdesmøter på Old Trafford, viser at det skiller så lite som overhodet mulig mellom lørdagens to kombatanter. Klubbene har vunnet tre ganger hver med knappest mulig margin, mens det fire ganger – deriblant de tre siste – har endt med poengdeling.

Allikevel, selv om United gjennom det siste tiåret har hatt store problemer med å bryte ned Middlesbrough – spesielt på eget gress, er laget klare favoritter foran lørdagens Canal+-sendte oppgjør fra Old Trafford.

Syv strake Premier League-seire, full pott etter tre runder i Champions Leagues gruppespill, og festfotball med 12 scoringer på de tre siste kampene, sier oss nemlig at laget er i ferd med å finne formen. Det er Ryan Giggs enig i:

"Dersom vi bare spiller slik vi har gjort i det siste, vil jeg si at vi er favoritter mot hvem som helst," sier han ifølge Manchester United Radio.

"Selvtilliten er høy om dagen. Vi er hyperfarlige i angrep, og solide bakover."

"Individuelt har forsvarsspillerne våre gjort en glimrende innsats. Rio har scoret mål i de par siste kampene, og Nemanja Vidic scorer bestandig sin del. Vi forsvarer oss som et lag, og vi angriper som et lag.

I faresonen

Men om United er i storform kan ikke det samme sies om Middlesbrough. Gareth Southgates mannskap er tilsynelatende inne i en endeløs blindgate, med kun to seire på ti forsøk. Ikke siden Birmingham ble beseiret 2-0 på Riverside den 1. september, har laget klart å vinne en eneste fotballkamp; ja, siden den dagen har det kun blitt ett enslig poeng av 15 mulige.

Til sammen har Middlesborough kun klart å sanke sammen åtte poeng på 10 ligakamper, en tvilsom merittliste som per i dag såvidt holder til en plass over nedrykksstreken. Situasjonen er egnet til bekymring på Teesside, for det er jevnt i bunnstriden, og det skiller kun tre poeng ned til jumbo Bolton Wanderers.

Akkurat slike fakta skal vi imidlertid ta med en stor klype salt. Når United står på motsatt banehalvdel finner Middlesbrough bestandig frem det lille ekstra som gjerne ødelegger rytmen og får det til å gå i stå for de mer meritterte. Det har skjedd så ofte før, og det kan fort skje igjen. Det vet også Ryan Giggs:

"Middlesbrough har kvaliteter i laget, så vi forventer en tøff match. De vil prøve å utnytte det faktum at vi kommer direkte fra langtur til Kiev, og at dette derfor kan være det riktige tidspunktet å ta oss på. Derfor er det viktig at vi beholder innstillingen og presterer på samme nivå som vi har gjort det de siste ukene," sier veteranvingen, som er på jakt etter Bobby Charltons klubbrekord på 759 obligatoriske kamper. I øyeblikket ligger Giggs nøyaktig 30 kamper bak den legendariske Sir.

Skadesituasjonen

United har vært uvanlig hardt rammet av skader denne høsten. Med opptil tretten spillere ute samtidig, var det derfor godt å kunne konstatere at det lysnet i løpet av siste uke. Edwin van der Sar, Darren Fletcher, John O'Shea og Wes Brown var alle tilbake til Villa-kampen, og fikk følge av Nemanja Vidic og Jonny Evans til midtukens vellykkede Ukraina-ekspedisjon.

Men som vi alle vet; det meste som virker for godt til å være sant, er som regel nettopp det. Det ble igjen bevist da Paul Scholes' kne sviktet (igjen) og Patrice Evra pådro seg en kink i leggen foran møtet med Dynamo Kiev. Førstnevnte er definitivt ute av lørdagens kamp, mens Evra ser ut til å være klar igjen.

Hargreaves tilbake

Gledelig nok gjelder det også for Owen Hargreaves, som i sommer og høst har vært plaget med senebetennelse i kneet. Men nå bekrefter Sir Alex Ferguson at midtbanespilleren endelig er klar for dyst, nesten to måneder etter forrige opptreden – mot Sunderland 1. september.

"Owen er klar for spill, og blir ventelig å finne i startelleveren," sier SAF til ManUtd.com. "Det har vært en frustrerende tid for ham. Likevel, sesongen er lang, og dersom han holder seg unna skader heretter vil det være fantastisk."

Troppen: Van der Sar, Kuszczak, Brown, Ferdinand, Vidic, Evans, Simpson, Pique, Evra, Ronaldo, Eagles, Nani, Hargreaves, O'Shea, Anderson, Fletcher, Giggs, Rooney, Tevez

Middlesbrough

Hos lørdagens motstandere er det klart at verken Robert Huth, Emanuel Pogatetz, Julio Arca, Brad Jones og Matthew Bates, vil bli klare i tide til å rekke oppgjøret.

Troppen: Schwarzer, Turnbull, Young, Woodgate, Riggott, Taylor, Downing, Boateng, Rochemback, Aliadiere, Mido, Sanli, O'Neil, Craddock, Lee, Wheater, Cattermole, Hutchinson.

Dommeren

Lørdagens dommer, Alan Wiley, hører til blant de mer kortglade kamplederne i øverste divisjon. I løpet av høstens syv opptredener har den erfarne fra Staffordshire delt ut 28 kort (ett av dem rødt) og innehar dermed femteplassen blant de 17 pipeblåserne som har vært i aksjon siden åpningsdagen for to og en halv måned siden.

Uniteds 10 siste hjemmemøter med Middlesbrough i Premier League:

Sesong

Res.

Målscorere

2006/07

1-1

Richardson

2005/06

0-0

2004/05

1-1

Smith

2003/04

2-3

Van Nistelrooy, Giggs

2002/03

1-0

Van Nistelrooy

2001/02

0-1

2000/01

2-1

Butt, Sheringham

1999/2000

1-0

Beckham

1998/99

2-3

Butt, Scholes

1997/98

—-

1996/97

3-3

Keane, Solskjær, G. Neville