Endelig seier i London?

OPPDATERT kl. 21: Når Cristiano Ronaldo løper ut på Craven Cottage lørdag ettermiddag, er det nøyaktig 373 dager siden han avgjorde tilsvarende kamp mot Fulham med en soloscoring to minutter før slutt. Blir han tungen på vektskålen igjen?

United kan i hvert fall trenge en matchvinner når dumpekandidaten fra London SW6 inviterer til lørdagskos ved Themsens bredd.

Saken er nemlig den at rødtrøyene har vanskelig for å avgjøre kamper til sin fordel på Craven Cottage. Uavhengig av favorittstempel, styrkeforhold og tabellposisjon; siden Mohamed Al-Fayeds undersåtter tok steget til Premier League foran 2001/02-sesongen, har de bestandig gitt sine Røde gjester kamp til døren.

Halvparten av de seks møtene har riktignok endt med United-seier til slutt, men aldri overbevisende – og ingen med mer enn ett måls overvekt. Fjorårets 2-1-seier var typisk i så måte. Hjemmelaget førte i store deler av kampen, og burde strengt tatt ha avgjort til egen fordel i god tid før Cristiano Ronaldo stormet frem fra egen banehalvdel, skar inn i feltet og plasserte ballen utenfor Fulham-keeper Jan Lastuvkas rekkevidde og inn ved bortre stolpe.

Og nettopp Cristiano Ronaldo kan fort bli nøkkelen igjen, mot et Fulham-mannskap som kjemper for livet for å overleve. Klubben innehar i øyeblikket nest sisteplass på tabellen, tre poeng bak Reading og fire bak Birmingham, så det begynner å haste dersom det skal holdes liv i håpet om fortsatt Premier League-eksistens.

Forsterkninger…?

Effekten av å ha hentet inn ny manager etter sparkede Lawrie Sanchez har foreløpig uteblitt. Roy Hodgson er imidlertid en erfaren og lur rev, så Fulham kan ikke avskrives riktig ennå. Den viden bereiste 60-åringen forsøkte å styrke laget i løpet av januarvinduet, blant annet med de to nordmennene Brede Hangeland fra FC København og Erik Nevland fra hollandske FC Groningen, men det gjenstår å se om det er tilstrekkelig til å få sving på sakene.

Mens førstnevnte har glidd smertefritt inn i midtforsvaret, har Nevland ennå ikke klart å prege Fulhams angrepsspill i nevneverdig grad. Akkurat det er nok den tidligere United-spissen interessert i å gjøre opp for når han nå møter sin gamle klubb igjen.

I tillegg har Hodgson hentet den tidligere Ajax-, Liverpool- og Barcelona-spissen, Jari Olavi Litmanen til Craven Cottage. 36-åringen fra Lathi har ennå ikke debutert for sin nye klubb, og han er heller ikke i troppen til helgens kamp. Finnen har vært innlagt på sykehus etter mistanke om hjerteproblemer, men har nå fått grønt lys til å gjenoppta treningen.

Skader og suspensjoner

I tillegg til Litmanen, er midtbanespilleren Leon Andreasen, som fikk én kamps karantene etter utvisningen mot West Ham sist helg, uaktuell til lørdagens kamp. Bortsett fra disse to stiller Fulham med fulltallig mannskap.

Troppen

Niemi; Volz, Stalteri, Hangeland, Hughes, Konchesky, Murphy, S. Davies, Bullard, Bouazza, Nevland, Stefanovic, Kamara, Bocanegra, McBride, Smertin, Seol, Healy, Keller.

Fulhams fem siste:

Dato

Motstander

Turn.

H/B

Res.

23/2

West Ham

PL

H

0-1

9/2

Middlesbrough

PL

B

0-1

3/2

Aston Villa

PL

H

2-1

29/1

Bolton

PL

B

0-0

22/1

Bristol R.

FAC

B

0-0 (3-5 på str.)

UNITED

Etter de siste par ukenes strålende resultater vet United nøyaktig hva som forventes av dem når kampen om ligamesterskapet fortsetter på Craven Cottage. 5-1-seieren over Newcastle sist bør ha gitt selvtillit nok til å ta Fulham i samme slengen. Men vil det skje? Sesongens London-statistikk er nemlig ikke mye å slå i bordet med. To uavgjorte (2-2 mot Arsenal og 1-1 mot Tottenham) og ett tap (1-2 mot West Ham) er en betenkelig fasit for Old Traffords ellers så seiersvante troféjegere.

Skadesituasjonen

Sir Alex kan igjen plukke laget sitt fra en så godt som skadefri tropp. Ryan Giggs er riktignok ute med en strekk i leggen, men aller mest fordi man ikke ønsker å ta noen sjanser foran tirdagens avgjørende 1/8-finale mot Lyon. Det blir en kamp hvor Giggs’ erfaring kan komme til å vise seg gull verdt.

Nemanja Vidic, som forlot banen vel halvveis ut i 2. omgang mot Newcastle, er definitivt med i troppen mot Fulham. Han trente for fullt på fredag formiddag, uten å kjenne noe til skaden i leggen. Også Gary Neville er friskmeldt, men veteranbacken trenger nok flere opptredener med reservelaget før han eventuelt kan regne med å skyve vikar Wes Brown ut av førsteelleveren.

Troppen

Van der Sar, Kuszczak, Brown, Simpson, Ferdinand, Vidic, Evra, O’Shea, Ronaldo, Fletcher, Scholes, Hargreaves, Carrick, Anderson, Nani, Park, Eagles, Rooney, Saha, Tevez.

Uniteds fem siste:

Dato

Motstander

Turn.

H/B

Res.

23/2

Newcastle

PL

B

5-1

20/2

Lyon

CL

B

1-1

16/2

Arsenal

FAC

H

4-0

10/2

Manchester C

PL

H

1-2

2/2

Tottenham

PL

B

1-1

Uniteds bortemøter med Fulham i Premier League:

Sesong

Res.

Målscorere

2006/07

2-1

Giggs, Ronaldo

2005/06

3-2

Van Nistelrooy 2 (1 str.), Rooney

2004/05

1-1

Smith

2003/04

1-1

Saha

2002/03

1-1

Solskjær

2001/02

3-2

Giggs, Van Nistelrooy 2

Dommeren

Mike Dean innledet 2007/08-sesongen som om han var ute på en personlig vendetta mot alle som var iført fotballstøvler. Gule og røde farger haglet ut av bryst- og baklommer, i et tempo og et antall som ga ham status som Premier Leagues udiskutabelt sinteste pipeblåser. Siden nyttår har imidlertid 39-åringen fra Merseyside roet seg ned. Kortutdelingen har avtatt drastisk, og Dean har måttet se kollega Mark Clattenburg (ikke særlig overraskende) overta posisjonen som den ivrigste av de ivrige.