Fortsetter seiersrekken?

Etter en vanskelig start på årets Premier League, ser United omsider ut til å ha fått opp dampen. Fire strake seire har ført laget opp i ryggen på lederlaget Arsenal. Men fortsetter medgangen mot Birmingham? Bildet: Ruud van Nistelrooy i aksjon forrige gang lagene møttes på St. Andrews.

2-0-seieren mot Chelsea var nok en bekreftelse på at United omsider ser ut til å ha funnet både form og fasong. Laget gjennomførte en solid forestilling mot Avram Grants mannskap, men scorer fortsatt for få mål i forhold til sjansene. Allikevel, så lenge det holdes tett bakover vil det bestandig være muligheter til tre poeng.

Solide defensivt

Og i så måte ser det unektelig bra ut. En bunnsolid forsvarsfirer og en skjerpet Edwin van der Sar aller bakerst, har nå spilt 508 minutter siden Geovannis lykketreff på City of Manchester for 40 dager siden. Inkludert bortemøtet med Sporting Lisboa, har laget med andre ord gjennomført i overkant av fem og en halv kamp siden det ulykksalige og unødvendige nederlaget mot lyseblå naboer. Slikt lukter det mesterskapstakter av.

Men lørdag ettermiddag på St. Andrews starter vi atter på null. Der venter et Birmingham-lag som vil være desperate etter å fortsette suksessen fra sist helg, da de overraskende nok klarte å holde Liverpool-angriperne fra livet på Anfield. Der demonstrerte Steve Bruces mannskap en beundringsverdig kampvilje, og at de på sitt beste innehar en motstandsstyrke som kan ta motet fra hvem som helst – det innebærer i verste fall også Manchester United.

Statistikken på Uniteds side

Statistisk sett bør United riktignok ha lite å frykte, for laget har tradisjonelt hatt et godt tak på Birmingham. Vi må helt tilbake til 1978 for å finne sist gang blåtrøyene stakk av med seieren. Det var den gang United-keeper Paddy Roche måtte hente fem baller ut av eget nett og Joe Jordans redusering kun egnet seg som en parentes.

Like fullt skal vi være oppmerksomme på at de to siste ligamøtene på St. Andrews har endt med poengdeling. I 2004/05 klarte ingen av lagene å finne veien til nettmaskene, mens de året etter delte fire scoringer broderlig imellom seg.

Siden den gang har Birmingham vært en tur i Championship, bare for å returnere til toppen på kortest mulig tid. Steve Bruce har utvilsomt gjort en imponerende jobb, men unngår neppe at laget hans igjen må kjempe over evne dersom det skal holde seg unna bunnstriden denne sesongen.

Uansett vil den tidligere United-stopperen sørge for at hans gamle klubb får mer enn nok å stå i med. At det bare har blitt én seier (1-0 over Bolton), én uavgjort (2-2 mot Sunderland) og ett tap (0-1 mot West Ham), i sesongens tre første hjemmekamper, er neppe mye å legge vekt på foran lørdagens kamp. Mot de regjerende ligamesterne vil Birmingham – til tross for sin hjemmefordel – gå forsiktig til verks mot kontringssterke gjester. Det er en spillestil som passer laget godt – vi minner igjen om forrige helgs 0-0-resultat på Anfield.

Skadesituasjonen

I United-leiren er det heldigvis ikke rapportert om tillegg til en fra før av lang skadeliste. Det betyr at både Luis Nani, Anderson Oliveira og Wes Brown kom seg helskinnet gjennom den elendige og forglemmelige ligacupkampen mot Coventry på onsdag kveld. Fortsatt hersker det en viss usikkerhet rundt Owen Hargreaves' helsetilstand, men den canadiskfødte midtbanespilleren er i klar fremgang og vil muligens starte kampen på benken. Gary Neville derimot, blir ikke spilleklar denne helgen heller. Ifølge SAF vil kapteinen få sin første opptreden på over et halvt år når Liverpool-reservene kommer på besøk. Den kampen er penslet inn til den 11. oktober.

Troppen: Van der Sar, Kuszczak, Brown, Ferdinand, Vidic, Pique, Evans, Evra, Ronaldo, Eagles, Hargreaves, Carrick, Scholes, Giggs, Nani, Anderson, Rooney, Tevez, Saha.

Birmingham

Birmingham må klare seg uten finske Mikael Forssell, som må gjennom en blindtarmoperasjon og blir ute i en måneds tid. Også den innlånte midtbanespilleren, Oubina fra Celta Vigo, er fraværende etter at han skadet seg stygt mot Liverpool og må se det neste halve året fra sidelinjen.

Birminghams tropp: Taylor, Kelly, Djourou, Ridgewell, Queudrue, Larsson, Nafti, Muamba, Danns, Palacios, Kapo, McSheffrey, Jerome, Schmitz, Kingson, Sadler, O'Connor, Parnaby, Johnson

Uniteds bortemøter med Birmingham i Premier League (United nevnt først):

Sesong

Res.

Målscorere

2002/03

1-0

Van Nistelrooy

2003/04

2-1

Ronaldo, Saha

2004/05

0-0

2005/06

2-2

Van Nistelrooy, Rooney