På plass i Riyadh

Manchester United ankom søndag den saudiske hovedstaden Riyadh, hvor laget skal opptre i en testimonialkamp for den tidligere Wolverhampton-spilleren Sami Al-Jabr, en av araberverdens mest populære fotballspillere.

Mens det på utenforstående kan føles besynderlig at ligalederne har valgt å dra ut på langtur på denne tiden av året, midt oppi et hektisk kampprogram, forsvarer Sir Alex Ferguson beslutningen. United-manageren mener at fire dager i behagelige temperaturer under skyfri arabisk himmel, vil gi spillerne et kjærkommet avbrekk fra britisk vinter.

Grådighet?

Kritikere hevder imidlertid at det var grådighet, mer enn sportslige årsaker, som fikk klubben til å akseptere invitasjonen fra den saudiarabiske prinsen Mohammed bin Faisal bin Saud.

Det er antydet at prinsen og hans kompanjonger lokket med 1 million friske pund inn på kontoen i Sir Matt Busby Way, en fristelse som ble for stor til å motstå.

– Gode erfaringer

På pressekonferansen etter ankomsten tilbakeviste SAF disse beskyldningene, og viste til gode erfaringer fra tidligere langturer midtvinters:

«For noen få år siden dro vi for eksempel til Dubai, men likevel vant vi FA-cupen på slutten av sesongen. Men selvfølgelig, om vi drar hjem herfra og gjør det svakt (mot Tottenham i FA-cupen), da vil vi få høre at vi aldri burde ha dratt ned hit. Jeg er imidlertid overbevist om at turen ikke vil føre noe negativt med seg.

«Vi er veldig glade over å være her, og håper bare at solen vil varme enda mer i dagene som kommer! Vi drar tilbake til Manchester på torsdag, og vil dermed ha tre dager til forberedelser før oppgjøret med Tottenham.»

Når det gjelder ønsket om sterkere sol, ser det ikke ut til at SAF vil få det helt som han vil. Værmeldingen for mandag, tirsdag og onsdag, tyder på lett regn og moderate temperaturer. Mandag er det riktignok meldt om småpene 23 grader midt på dagen, men for tirsdag og onsdag lyder meteorologenes prognoser på beskjedne 12 og 17.

Sterkt lag

Sir Alex røpet på pressekonferansen at han vil gjøre sitt for å hedre mandagens hovedperson, Sami Al-Jabr. Det vil han først og fremst gjøre ved å slippe til alle sine beste spillere.

«Alle de medbrakte vil få prøve seg, men jeg kommer til å starte med mitt sterkeste lag,» lovet han. «Det betyr at både Cristiano Ronaldo, Wayne Rooney og Carlos Tevez vil bli involvert.

«Likevel, vi har 21 spillere i reisefølget, så det blir en fin anledning for spillere som Darren Fletcher og John O’Shea til å få gress under beina. I tillegg har vi med oss en ung spiller ved navn Danny Welbeck, som vi har stor tro på. Det blir hans første opptreden med førstelaget, og således en viktig kamp for hans vedkommende. Forhåpentligvis vil folk om noen år se tilbake på kampen som den dagen han debuterte for oss,» sa en glisende manager.

Spillertroppen som er med til Riyadh:

Edwin van der Sar, Tomasz Kuszczak, Tom Heaton, Wes Brown, Danny Simpson, Rio Ferdinand, Nemanja Vidic, Patrice Evra, John O’Shea, Cristiano Ronaldo, Anderson, Owen Hargreaves, Darren Fletcher, Michael Carrick, Nani, Ryan Giggs, Ji-sung Park, Chris Eagles, Danny Welbeck, Wayne Rooney og Carlos Tevez.

Sami Al Jabr…

…som med testimonialkampen offisielt markerer at han har lagt spillerkarrieren bort for godt, er 35 år gammel, og kan se tilbake på fire VM-sluttspill og hele 163 landskamper for Saudi-Arabia. Bortsett fra en kort periode i 2001, da han spilte fire kamper for Wolverhampton, har han vært trofast mot hjembyen Riyadhs store klubb, Al Hilal. Og nettopp Al Hilal er det som står på motsatt side under mandagens kamp på Kong Fahd Stadion.

Kampen skal etter planen blåses igang klokken 19.45 (17.45 skandinavisk tid) og vil kunne følges direkte av alle som får inn ART Sport 4 og MUTV. Også MUTV Online (web-tv) vil ha åpne linjer under oppgjøret.

Kilde: Soccerway