Slår United tilbake?

I tre små romjulsdøgn toppet United Premier League-tabellen. Men så skjøt de seg selv i foten mot West Ham – igjen. Mot Birmingham får laget sjansen til å bevise at miseren i Øst-London var et ulykkestilfelle.

Samtidig som United sviktet på Upton Park, spilte Birmingham uavgjort 1-1 hjemme mot en av Premier Leagues sterkeste nedrykkskandidater, Fulham. Det var et skuffende resultat for Alex McLeishs mannskap, som nok trodde på bedre tider etter den klare 3-0-seieren over (riktignok) uberegnelige Middlesbrough på 2. juledag.

I poengnød

"Brums" befinner seg i øyeblikket på 15. plass på tabellen, bare tre poeng over nedrykkstreken, og har utvilsomt behov for alle poeng de kan rake med seg. Tirsdag står de imidlertid overfor en av sesongens vanskeligste bortekamper, attpåtil mot et hjemmelag som slikker sår. Det er ikke slike kamper Steve Bruces etterfølger, skotske Alex McLeish, regner med å slippe fra med poeng. På den annen side kommer han heller ikke til Old Trafford for å la seg overkjøre.

Mannen som for bare en måned siden sa opp jobben som skotsk landslagssjef, ser utvilsomt frem til møtet med sin gamle øverstkommanderende fra "the happy days" i Aberdeen på 1980-tallet. Under den daværende manageren, en viss Alexander Ferguson fra Govan, feiret McLeish store triumfer som spiller. Nå har han satt seg som mål å overgå sin gamle læremester – om ikke annet, så i hvert fall på 1. nyttårsdag 2008.

Skadesituasjonen

Da trenger han alt som kan krype og gå av spillere. Det er bare det at hans kanskje aller viktigste mann, lagkaptein Damien Johnson, er svært tvilsom etter at han pådro seg en kjeveskade under lørdagens kamp mot Fulham. Utover Johnson, kan McLeish imidlertid glede seg over en ellers tom og forlatt sykestue.

Troppen

(Preliminær): Taylor, Kelly, Jaidi, Ridgewell, Queudrue, Larsson, Muamba, Nafti, Johnson, McSheffrey, Forssell, Jerome, Doyle, Sadler, O'Connor, Djourou, De Ridder.

Birminghams fem siste i Premier League (siste kamp øverst):

Motstander

Res.

H/B

Fulham

1-1

H

Middlesbrough

3-0

H

Bolton

0-3

B

Reading

1-1

H

Newcastle

1-2

B

UNITED

Etter lørdagens nederlag mot West Ham, er det bare én sak som gjelder for Sir Alex' mannskap. Tre poeng er derfor et unisont folkekrav blant alle tilstedeværende i tirsdagens United-garderobe. Sjefen selv sørger nok for å få opp tenningsnivået, og deretter blir det opp til spillerne å få det til å slå riktig ut gjennom de påfølgende 90 minuttene ute på gressteppet.

Rooney tilbake

I en sådan situasjon er det (med et visst forbehold) gledelig å kunne konstatere at Wayne Rooney ser ut til å være virusfri og klar til årets første kamp. Hans smittende fightervilje var sårt savnet mot West Ham. Også Michael Carrick er i bedring etter helgens virusangrep, og vil, dersom han får klarsignal, i det minste styrke benken. Vi er nemlig ikke overbevist om at SAF vil slippe ham til fra start. Vårt råtips går ut på at manageren denne gang heller ønsker å satse på Anderson og Hargreaves på midten, samtidig som han beholder Ronaldo og Giggs på flankene. Skal vi tippe videre, gir han Louis Saha sjansen på ny, nå i tospann med Rooney, men Tevez må sitte "stand-by" på benken.

Mellom stengene har ikke SAF stort annet valg enn å satse på Tomasz Kuszczak for tredje gang på rad, ettersom Edwin van der Sar ennå ikke er klar av lyskeskaden sin. Backfireren likeså, gir seg vel nærmest av seg selv: Brown, Ferdinand, Vidic og Evra.

I faresonen: Med fire gule kort så langt, må både Wes Brown og Patrice Evra passe seg. Ett til, og de må stå over én kamp.

Troppen

(Preliminær): Kuszczak, Heaton, Brown, Ferdinand, Vidic, Evra, Ronaldo, Anderson, Carrick, Hargreaves, Nani, Giggs, Rooney, Tevez, Saha, Simpson, Pique, O'Shea, Fletcher, Park.

Dommeren

Peter Walton hører ikke hjemme blant de mest kjente dommerne i Premier League. Det kan selvsagt skyldes at han ledet sin første kamp på dette nivået så sent som i 2003, men det er nok likevel mer nærliggende å tenke seg at årsaken ligger begravet i det faktum at han sjelden eller aldri havner i overskriftene som følge av kontroversielle avgjørelser. Hittil i sesongen har Walton hatt hånd om tolv Premier League-oppgjør, hvorav ingen har involvert United og/eller Birmingham. Han har til sammen delt ut to røde og 41 gule kort, en utdelingsprosent på 3.58, som betyr at 48-åringen fra Northamptonshire har inntatt en plass omtrent halvveis opp i dommertreet.

Statistikk

44 ganger har Birmingham besøkt United i Manchester, første gang allerede i 1896. Det var i de tider da United fortsatt gikk under navnet Newton Heath, mens gjestene kalte seg for Small Heath. Levi Draycott scoret foran 7.000 tilskuere på Bank Street, og sikret dermed 1-1 og ett poeng for hjemmelaget i dette første ligamøtet mellom de to "Heathens". Siden den gang har imidlertid resultatene stort sett gått Uniteds vei.

Hele 27 ganger har rødtrøyene trukket det lengste strået, mens gjestene har måttet nøye seg med åtte, sist gang for 30 år siden. Den 2. januar 1978 klarte Birmingham to ganger kunststykket å overliste Uniteds sisteskanse Paddy Roche. Dermed vant de 2-1 etter et Jimmy Greenhoff-mål til ingen nytte.

Totalt ser hjemmestatistikken slik ut:

27 seire, 9 uavgjorte, 8 tap. Målforskjell: 70-32

Uniteds hjemmemøter med Birmingham i Premier League

Sesong

Res.

Målscorere

2005/06

3-0

Taylor (selvmål), Giggs, Rooney

2004/05

2-0

Keane, Rooney

2003/04

3-0

Van Nistelrooy (str.), Scholes, Giggs

2002/03

2-0

Forlan, Beckham